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13.1: Desafíos e impactos del uso de energía - Biología

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La energía para iluminar, calentar y enfriar nuestros edificios, fabricar productos y alimentar nuestros sistemas de transporte proviene de una variedad de fuentes naturales. Las plantas, las algas y las cianobacterias utilizan la energía solar para crecer y crear biomasa que se puede quemar y utilizar para biocombustibles, como madera, biodiésel, bioetanol. En el transcurso de millones de años, la biomasa de organismos fotosintéticos puede crear energía rica en energía. combustibles fósiles a través del proceso geológico de enterramiento y transformación a través del calor y la presión.

Cada uno de estos tipos de energía se puede definir como renovable o no renovable. Las fuentes de energía renovable se pueden reponer dentro de la vida útil de las personas. Los ejemplos incluyen energía solar, eólica y de biomasa. La energía no renovable es finita y no se puede reponer dentro de una escala de tiempo humana. Los ejemplos incluyen la energía nuclear y los combustibles fósiles, que tardan millones de años en formarse. Todas las fuentes de energía tienen un costo ambiental y de salud, y la distribución de la energía no se distribuye por igual entre todas las naciones.

Desafíos ambientales y de salud del uso de energía

Los impactos ambientales del uso de energía en los seres humanos y el planeta pueden ocurrir en cualquier lugar durante el ciclo de vida de la fuente de energía. Los impactos comienzan con la extracción del recurso. Continúan con el procesamiento, purificación o fabricación de la fuente; su transporte al lugar de generación de energía, y finaliza con la disposición de los residuos generados durante su uso.

La extracción de combustibles fósiles se puede utilizar como un estudio de caso porque su uso tiene impactos significativos en el medio ambiente. A medida que minamos más profundamente en las montañas, más lejos en el mar o más en hábitats prístinos, corremos el riesgo de dañar entornos frágiles y los resultados de accidentes o desastres naturales durante los procesos de extracción pueden ser devastadores. Los combustibles fósiles a menudo se encuentran lejos de donde se utilizan, por lo que deben ser transportados por tuberías, camiones cisterna, ferrocarril o camiones. Todos estos presentan el potencial de accidentes, fugas y derrames. Cuando se transporta por ferrocarril o camión, se debe gastar energía y se generan contaminantes. El procesamiento de petróleo, gas y carbón genera varios tipos de emisiones y desechos, así como también utiliza los recursos hídricos. La producción de energía en las centrales eléctricas genera emisiones de aire, agua y, a menudo, desechos. Las plantas de energía están altamente reguladas en los Estados Unidos por la ley federal y estatal bajo las Leyes de Aire Limpio y Agua Limpia, mientras que las plantas de energía nuclear están reguladas por la Comisión Reguladora Nuclear.

Desafíos geopolíticos de los combustibles fósiles

El uso de combustibles fósiles ha permitido que gran parte de la población mundial alcance un nivel de vida más alto. Sin embargo, esta dependencia de los combustibles fósiles tiene como resultado muchos impactos significativos en la sociedad. Nuestras tecnologías y servicios modernos, como el transporte y los plásticos, dependen de muchas formas de los combustibles fósiles. Si los suministros se vuelven limitados o extremadamente costosos, nuestras economías son vulnerables. Si los países no tienen reservas de combustibles fósiles propias, corren un riesgo aún mayor. Estados Unidos se ha vuelto cada vez más dependiente del petróleo extranjero desde 1970, cuando nuestra propia producción de petróleo alcanzó su punto máximo. Estados Unidos importó más de la mitad del petróleo crudo y los productos refinados del petróleo que consumimos durante 2009. Poco más de la mitad de estas importaciones provinieron del hemisferio occidental (Figura ( PageIndex {2} )).

El mayor poseedor de reservas de petróleo es el Organización de Países Exportadores de Petroleo, (OPEP) (Figura ( PageIndex {3} )). En 2018, había 15 países miembros en la OPEP: Argelia, Angola, Congo, Ecuador, Guinea Ecuatorial, Gabón, Irán, Irak, Kuwait, Libia, Nigeria, Qatar, Arabia Saudita, Emiratos Árabes Unidos y Venezuela. La OPEP intenta influir en la cantidad de petróleo disponible para el mundo asignando una cuota de producción a cada miembro, excepto a Irak, para la que actualmente no se establece ninguna cuota.

El cumplimiento general de estas cuotas es desigual, ya que los países individuales toman las decisiones de producción reales. Todos estos países tienen una compañía petrolera nacional, pero también permiten que las compañías petroleras internacionales operen dentro de sus fronteras. Pueden restringir las cantidades de producción de esas compañías petroleras. Por lo tanto, los países de la OPEP tienen una gran influencia en la cantidad de la demanda mundial que satisface la oferta de la OPEP y fuera de la OPEP. Un ejemplo reciente de esto son los aumentos de precios que se produjeron durante el año 2011 después de múltiples levantamientos populares en los países árabes, incluida Libia.

Esta presión ha llevado a Estados Unidos a desarrollar políticas que reducirían la dependencia del petróleo extranjero, como el desarrollo de fuentes nacionales adicionales y su obtención de países que no pertenecen al Medio Oriente, como Canadá, México, Venezuela y Nigeria. Sin embargo, dado que las reservas de combustibles fósiles crean empleos y proporcionan dividendos a los inversores, hay mucho en juego en una nación que tiene reservas de petróleo. La riqueza petrolera puede ser compartida con los habitantes del país o retenida por las compañías petroleras y las dictaduras, como en Nigeria antes de la década de 1990.


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